El intento de suicidio es menor entre los adultos mayores, pero utilizan medios más letales.

Barbara Herrington, gerente de una clínica de atención geriátrica en Polk County, Florida, estaba hablando con una mujer de 72 años con demencia y un largo historial de alcoholismo. Herrington sabía que su cliente se enfadaría esa mañana. Su hija le había quitado el coche el día anterior porque su madre estaba ignorando las instrucciones de un neurólogo que le aconsejó que dejara de conducir. Ella tomaba el coche por la noche para comprar un trago. La puerta de la casa de la mujer estaba abierta, normalmente la deja abierta para que sus cuidadores puedan entrar. Herrington llamó a la puerta y luego se entrando en la casa, llamando al paciente por su nombre. Salió de la habitación sosteniendo un arma con ambas manos, recuerda Herrington. La mujer apuntó a la visitante, anunciando que quería que le devolvieran el coche. Sus manos temblaban, temblaban demasiado, dijo Herrington. No sabía si el arma estaba cargada o no y no me importaba mucho la hora. El cuidador se alejó, llamó a la hija del cliente y a la policía que, más tarde ese mismo día, sacó dos Berettas y una escopeta de la casa. El apego a las armas a menudo no es superado por las personas mayores. Incluso después del desarrollo de la demencia, renunciar a ellos puede ser casi como una amputación, dijo el Dr. Michael Victoroff, especialista en medicina familiar de la Facultad de medicina de la Universidad de Colorado (y también instructor certificado de armas de fuego). Uno de sus pacientes, un policía retirado, durmió durante mucho tiempo con su revólver a su lado. Pero cuando se acercaba a los 80 años, cuando su estado de demencia comenzó a profundizarse, se despertó por la noche y no reconoció a su esposa, viéndola como una extraña en su casa, dijo Victoroff. Cuando se enteró de que el hombre había apuntado con el arma que llevaba a su esposa, se dio cuenta de que la situación era urgente. El equipo se dirigió al ex compañero de su tiempo en la policía, alguien de confianza, para persuadirlo de que renunciara a su arma. Historias de miedo como ésta, y aquellas en las que estas personas mayores, en particular los hombres blancos, se suicidan con sus armas, podrían volverse más comunes en los próximos años. Alrededor de un tercio de los estadounidenses mayores de 65 años poseen un arma, y el 12% de ellos viven con alguien que también posee un arma, según mostró una investigación del Pew Research Center el año pasado. Aunque la tasa de senilidad ha disminuido en los Estados Unidos, el creciente número de estadounidenses de edad avanzada significa que es probable que más personas desarrollen dicha afección. Al mismo tiempo, la venta de armas ha aumentado drásticamente. Quizás no por casualidad, las tasas de suicidio también aumentaron, con un crecimiento de más del 28% entre 1999 y 2016. Más de 8,200 adultos mayores se suicidaron en 2016, según el Centro para la Prevención y el Control de Enfermedades. Entre los hombres, los mayores de 65 años son los que tienen más probabilidades de acabar con sus vidas. Tres cuartas partes de ellos usan un arma. El riesgo de suicidio es alto en las personas que tienen demencia, pero es un factor más relevante en las primeras etapas de la enfermedad, señaló Yeates, psiquiatra y director de la División de envejecimiento de la Facultad de medicina de la Universidad de Rochester. A medida que la enfermedad progresa, las personas son menos capaces de planificar un intento de suicidio y es probable que estén bajo observación. El número de intentos de suicidio es mucho menor entre los adultos mayores que entre los jóvenes, pero mueren con más frecuencia, en parte porque utilizan métodos más letales, como las armas de fuego. Aún así, los proveedores de atención de la salud que preguntan a los pacientes mayores acerca de conducir y caminar solos pueden no preguntar acerca de la posesión de armas de fuego. La planificación de la seguridad para adultos con demencia es algo en lo que todos los médicos piensan, pero no creo que las armas de fuego estén en este radar de preocupación, señaló el Dr. Donovan Mauste, psiquiatra de la Facultad de medicina de la Universidad de Michigan y coautor de un artículo reciente sobre armas y demencia en los Annals of Internal Medicine. Y deberían estarlo. En las etapas avanzadas de la demencia, es posible que las personas no distingan a sus seres queridos de los intrusos. Su capacidad para tomar decisiones se deteriora y pueden volverse paranoicos, deprimidos, impulsivos, agitados o agresivos. Justo cuando necesitan ayuda, las agencias de asistencia a domicilio y otros servicios pueden negarse a enviar personal donde hay armas y falta de seguridad. Como dijo Victoroff, la pregunta es: ¿Qué estrategias prácticas se pueden utilizar para quitar un arma de las manos de alguien que ya no está seguro con ella? Como mínimo, los propietarios deben guardar sus armas de fuego en cajas fuertes para garantizar la seguridad. Aquellos que insisten en mantener sus armas cargadas accesibles podrían usar una caja de seguridad con una contraseña. Puedes acceder al arma en dos o tres segundos, pero tu nieto no puede, dijo Victoroff. Sin embargo, esto no resolverá el problema de que el ensayo se vea perjudicado por la enfermedad (ni quitará el gatillo ni esconderá la munición, ya que otros, incluida la policía, no sabrán si el arma está lista para su uso o no). Así, la Dra. Marian Betz, autora principal del artículo que salió en los Annals y doctora de emergencia de la Facultad de Medicina de la Universidad de Colorado, propuso un acuerdo familiar sobre armas de fuego, una especie de directiva anticipada para armas. El artículo contiene un modelo sencillo de cuatro párrafos en el que el firmante reconoce que, aunque quiera tener control sobre sus armas, puede llegar un momento en el que ya no pueda decidir qué actitudes son las mejores para mi seguridad y la de los demás. El documento nombra a una persona que dirá cuándo ha llegado el momento. No es legalmente vinculante, reconoció Betz. Además, los amigos y la familia pueden tener dificultades para determinar cuándo una persona con demencia, que puede empeorar sutilmente o variar el estado día a día, llega al punto en que debe entregar sus armas. Sin embargo, Betz ve el documento como una forma de iniciar una conversación difícil, idealmente en un momento en el que los adultos mayores todavía podrían estar involucrados en la decisión. Alternativamente, los propietarios de armas pueden llevar a cabo una custodia de armas de fuego legalmente vinculante. Un participante en esta modalidad puede usar un arma hasta que alguna discapacidad, incluida la demencia, o la muerte, desencadene la transferencia de la posesión a otros. En algunos estados de Estados Unidos, las familias también pueden recurrir a medidas involuntarias, como las órdenes de protección de riesgo extremo y las leyes de la evidencia. Con tales medidas, los miembros de la familia o los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley pueden solicitar una orden judicial que exija la entrega de armas a personas que hayan sido declaradas peligrosas. La mayoría de los estadounidenses que no poseen ni viven con armas pueden encontrar estos dilemas intrigantes. Renunciar a las armas a una edad avanzada a menudo se compara con renunciar a la dirección, pero esta analogía tiene limitaciones. En muchas comunidades rurales y suburbanas, donde la presencia del poder público es insuficiente, las personas mayores que no conducen pueden enfrentar una vida realmente restringida. Por otra parte, las armas no parecen esenciales para preservar la calidad de vida. Teniendo en cuenta que ocurren accidentes terribles y que miles de personas mayores se suicidan con ellos cada año, ¿por qué existe tanto conflicto en torno al abandono del uso de armas de fuego? Muchos entusiastas de las armas sostienen que, si bien la conducción es un privilegio, la Constitución protege el mantenimiento y el porte de armas. Y los ven como una parte crucial de su identidad y sentido de seguridad. Reemplazar estos instintos cuando sea necesario requiere planificación y tacto. Herrington y un colega estaban de pie frente a la casa de un cliente una mañana de este mes, esperando en la puerta con la hija del paciente, un vecino y los alguaciles de la ciudad, mientras el hombre de 79 años salía a desayunar. Su demencia se había intensificado y había tomado decisiones financieras alarmantes, por lo tanto, un tribunal le otorgó a su hija una tutela temporal. En su ausencia, el equipo entró en su casa y sacó la pistola cargada que estaba bajo su almohada y unas veinte armas más. Cuando el hombre regresó, le explicaron lo que habían hecho y por qué. Dijo que se sentiría desnudo sin su arma. El policía le aseguró que podía llamar al 911 en cualquier momento y que le responderían inmediatamente, dijo Herrington por correo electrónico. La negociación y las promesas continuaron durante horas. Ahora, dijo Herrington, están esperando a ver cómo terminan las cosas.

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